Quand un calendrier NBA de 82 matchs est-il devenu trop pour les joueurs ?

C’est un joueur mineur dans une équipe de la NBA autrefois géniale, mais Kevon Looney a mérité à juste titre un moment de reconnaissance cette semaine.

Alors que la saison régulière de la NBA terminait son dernier week-end, le centre des Golden State Warriors était sur la bonne voie pour faire quelque chose que peu de ses frères de basket-ball peuvent encore faire : jouer dans les 82 matchs de son équipe.

“Jouer 82 est un insigne d’honneur”, a déclaré l’entraîneur des Warriors, Steve Kerr.

Oh, si seulement les meilleurs joueurs de la NBA le voyaient ainsi. Malheureusement, si jouer 82 matchs justifiait un badge, cela pourrait être “Je suis une ventouse” aux yeux de beaucoup des meilleurs joueurs de la NBA.

Bien que les grands des générations précédentes aient clairement été fiers du concept de jouer le calendrier tel qu’il était écrit – Michael Jordan a joué les 82 matchs au cours de neuf de ses 14 saisons et a joué 81, 80 et 78 matchs dans trois autres – les stars de la NBA La dernière ère de la gestion, sans parler des personnes qui signent leurs chèques, considèrent de plus en plus la participation aux soirées de jeux comme facultative. C’est déjà assez grave qu’Adam Silver, le commissaire de la NBA, ait déclaré aux journalistes cette semaine qu’il était préoccupé par “la tendance des joueurs vedettes à ne pas jouer à tous les matchs”.

“Je pense que c’est quelque chose que nous devons aborder avec l’association des joueurs”, a-t-il déclaré.

La solution n’est bien sûr pas facile. Et le problème remonte à des décennies.

Peut-être que vous blâmez la douceur de la génération prédominante de la ligue. Ou peut-être applaudissez-vous la génération actuelle pour avoir doublé la sournoiserie d’un vétéran du basket-ball. C’est Gregg Popovich, l’entraîneur militaire de la vieille école d’une course de cinq titres avec les Spurs de San Antonio, qui a popularisé le reste préventif de son noyau de championnat, sans parler de ses rencontres effrontées comme Tim Duncan et Tony Parker et Manu Ginobili s’est attiré les foudres (et de lourdes amendes) du bureau de la ligue.

Peut-être blâmer Shaquille O’Neal, qui, après que les Lakers ont remporté leur troisième de leurs championnats de l’ère Shaq et Kobe, a renoncé à la chirurgie des orteils jusqu’à la veille de la saison, arguant: “Depuis que j’ai subi une blessure d’entreprise, pourquoi ne devrais-je pas également pouvoir subir une intervention chirurgicale et récupérer pendant les heures de travail ?

Ou peut-être blâmer les Raptors, qui ont hissé une bannière 2019 après avoir poussé le modèle Spurs à son extrême logique tout en popularisant le terme “gestion de la charge”. Travaillant avec le swingman vedette Kawhi Leonard, ils ont traité cette saison régulière comme 82 “exercices”, pour utiliser le terme préféré de Leonard. Après avoir participé à seulement 60 de ces 82 entraînements – les détenteurs de billets déçus n’ont pas été indemnisés pour son absence – Leonard était suffisamment reposé pour assister aux 24 matchs éliminatoires de Toronto en route vers le prix MVP de la finale de la NBA, et ils ont souvent dominé.

LeBron James des Lakers semble savoir exactement combien de matchs il doit jouer pour se qualifier pour le titre de marqueur NBA.

Pointez votre doigt comme bon vous semble. La vérité est que la NBA surveille et active ce problème depuis très longtemps. Et ça ne fera qu’empirer.

“Je ne suis pas ici pour dire que j’ai une excellente solution”, a déclaré Silver cette semaine.

En fait, il n’y a pas de solution facile. Comme Silver l’a reconnu, une partie du problème réside dans les trahisons de la saison régulière qui ne sont pas tellement axées sur les séries éliminatoires. Une partie du problème est le problème sous-jacent des blessures généralisées.

“Le style du jeu a changé en termes d’impact sur leur corps”, a déclaré Silver.

Peut-être. Mais il y a aussi eu un indéniable changement de mentalité. Là où on supposait auparavant que les joueurs devaient jouer malgré des blessures, on suppose maintenant qu’ils restent assis jusqu’à ce que la blessure soit résolue. Dans une ligue qui verse des méga-millions et où les joueurs parlent souvent d’utiliser leur mortalité sportive pour accumuler de la “richesse générationnelle”, le compromis risque/récompense de peaufiner davantage une cheville déjà fragile est une préoccupation majeure. La question n’est pas tant : puis-je y aller ce soir ? C’est plus comme si je partais ce soir, est-ce que cela affecterait mes chances d’obtenir d’autres contrats ? Ne vous méprenez pas, à l’ère de l’analyse, les équipes et les joueurs courent à ces cotes.

Une solution qui a été suggérée : baser les mesures de prestige telles que les scores et les titres de rebond sur les totaux de la saison plutôt que sur les moyennes par match, ou augmenter le seuil de qualification. LeBron James, par exemple, semblait parfaitement conscient que le nombre minimum de matchs requis pour se qualifier pour le titre de marqueur est de 58. Il était à deux matchs de là et avait deux matchs à jouer avant d’être fermé pour la saison en raison d’une blessure à la cheville vendredi.

Autant les équipes sont complices, autant il y en a qui n’apprécient pas le concept de joueurs absents des matchs. Chris Finch, ancien assistant des Raptors qui est maintenant l’entraîneur-chef du Minnesota, a déclaré plus tôt cette saison que “les joueurs au repos sont devenus un symbole de statut” qui “endommage le produit de la ligue”.

C’est de cela qu’il s’agit. Les légendes sont faites dans les séries éliminatoires, bien sûr. Mais la saison régulière est la source de la plupart des bénéfices. Il fut un temps où des joueurs comme Jordan considéraient qu’il était de leur devoir de traiter les 82 matchs avec révérence, citant l’idée désormais étrange qu’il était un fan qui avait acheté un billet pour le voir pour la première fois, ne voulant pas décevoir.

Cette semaine, Silver a concédé qu’il était possible que 82 matchs soient tout simplement un nombre trop important compte tenu des exigences du jeu moderne.

“Si nous avons trop de jeux … c’est quelque chose si nous nous asseyons et examinons de nouveaux accords avec les médias et une nouvelle convention collective, nous allons étudier”, a déclaré Silver.

Fait intéressant, le commissaire a également suggéré que l’avenir du modèle de revenus de diffusion pourrait changer, proposant un modèle de paiement à la partie qui pourrait pousser les joueurs à tenir compte plus étroitement de leur présence tard dans la nuit.

“Nos joueurs doivent également comprendre cela – lorsque vous êtes dans un modèle où, au lieu d’acheter un package, dans de nombreux cas, vous devez convaincre ce fan, ce consommateur, chaque fois que votre produit vaut la peine d’être acheté, vous voulez vous montrer votre meilleur côté », a déclaré Silver.

Si le pay-per-view est l’avenir de la NBA, peut-être que le pay-for-rest aura un règlement. Jusque-là, les meilleurs basketteurs du monde n’avaient jamais été aussi soigneusement gérés avec leur charge pendant la mouture de 82 entraînements. Que les séries éliminatoires commencent.

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