Premier League : Vue : L’avènement de la Ligue des champions a fait de l’Europe une priorité pour plus d’équipes que jamais auparavant

Il y a un peu plus d’un an, l’Europa Conference League n’était encore qu’une idée. Cela ne semblait même pas être une très bonne idée. Expliquer où une telle ligue s’intégrerait dans l’ordre hiérarchique du jeu, quel serait son objectif, n’avait guère l’étoffe d’un argumentaire convaincant. L’Europe avait déjà deux tournois continentaux : la très populaire Ligue des champions et la très tolérée Ligue Europa.

Alors pourquoi ne pas en ajouter une troisième – une qui comprenait toutes les équipes qui n’étaient pas assez bonnes pour se qualifier pour les deux autres compétitions ? Pourquoi ce nouveau tournoi ne devrait-il pas être promu comme un moyen de rendre le football européen plus “inclusif”, un prix disponible pour le type d’équipes qui ont été exclues des grandes finales pendant des décennies ? Et assurez-vous d’avoir un seul représentant impitoyable de chacune des puissantes ligues d’Europe occidentale ? Et que diriez-vous d’un nom long, maladroit et profondément peu attrayant ?

Et pourtant, alors que la Conference League en tant que concept semblait rien de moins que de la folie, le genre de notion qui ne pouvait être évoquée que par une bureaucratie étouffante et complaisante, nous approchons rapidement du point où nous devons reconnaître l’improbable : il s’avère être une bonne idée. Ses jeux sont compétitifs. Ses stades sont pleins ou assez proches. Les équipes impliquées, même celles qui étaient censées voir cette nouvelle ligue comme un handicap, sont suffisamment investies dans l’idée de la gagner.

Il y a eu au moins une rencontre de colère dans un tunnel, le signe certain d’un concours d’importance. Les pays qui, pendant des années, n’avaient que peu d’intérêt pour les finales des tournois phares d’Europe profitent désormais du meilleur type de football : celui du printemps où le vainqueur remporte tout. Même les fans qui considéraient initialement la Conference League comme une ponction d’argent, un prix de consolation et, pire que tout, une construction complètement artificielle ont été conquis. La valeur n’est pas une chose innée.

De par sa nature même, la Ligue des champions n’a pas plus de poids que n’importe quel autre tournoi. Ce n’est pas toujours nécessairement considéré comme le plus haut sommet du jeu; Même ses débuts s’accompagnent d’un si grand scepticisme que les Anglais ne l’honorent pas au début. De plus, l’importance ne peut pas être mesurée de manière fiable en livres, en dollars et en euros. La Ligue des Champions n’est pas le tournoi le plus important car c’est le plus lucratif ; c’est la plus lucrative parce que c’est la plus importante. Quelqu’un – probablement SoftBank, si nous sommes honnêtes – pourrait toujours lancer une compétition beaucoup plus riche, mais ne la rendrait pas plus significative. Non, la valeur n’est pas inhérente.

Au contraire, il est appliqué. C’est une forme de convention culturelle, un accord tacite entre les joueurs et les entraîneurs et les dirigeants, et surtout entre les supporters : nous décidons quels tournois comptent. La Conference League illustre parfaitement cet axiome. Le tournoi est important parce que les personnes impliquées l’ont déclaré important. Le destin de la FA Cup fonctionne dans l’autre sens. Quiconque a déjà parlé à un fan de football anglais de tout âge sait qu’il fut un temps où la finale de la FA Cup était le point culminant de la saison. Selon le mythe, gagner la coupe valait mieux que le titre de champion car tout le pays a regardé la finale de la coupe.

Le mythe est peut-être un peu dur. Pas plus tard qu’au milieu des années 1990, le jour de la finale de la FA Cup était la pièce maîtresse du calendrier du football anglais. C’était le seul jeu télévisé régulièrement pendant des années. C’était une occasion plus accessible et donc plus mémorable. Mythique ou non, le statut de la FA Cup a décliné au cours des trois dernières décennies. Le trophée n’est plus aussi important qu’avant, non pas parce que la compétition a changé – ce n’est pas le cas – mais parce que les circonstances qui l’entourent ont changé.

La formation de la Premier League a rendu nécessaire de proclamer l’importance de cette compétition aux dépens de presque tout le monde, et au bout d’un moment, la propagande est devenue auto-réalisatrice. L’ordre naturel du football s’est formé autour de la ligue. La FA Cup est devenue une réflexion après coup. La Premier League a également annoncé le début du football en tant que produit télévisuel; Le trophée ne serait plus exceptionnel du seul fait qu’il était reporté. Dans le même temps, l’internationalisation croissante du jeu et l’avènement de la Ligue des champions ont fait de l’Europe une priorité pour plus d’équipes que jamais, et à un prix plus élevé également.

La FA Cup s’est un peu perdue dans le chaos. Cela ne veut pas dire que la FA Cup n’a pas d’importance du point de vue de 2022, ou qu’elle ne produit pas de drame, de romance, d’intrigue ou de gloire. La concurrence le fait sur tous les fronts. Mais sa valeur par rapport au reste du jeu a été réduite, tant pour ceux qui participent aux jeux que pour ceux qui les regardent. Le sens d’un concours n’est pas précisé. Il peut monter et descendre selon nos goûts. Le jeu – cette alliance difficile de tous ceux qui jouent, regardent, courent et aiment le football – décide de ce qui compte.

L’Europa Conference League est un rappel utile. Cela aurait facilement pu échouer si le cynisme des grandes ligues européennes – qui croient que tout ce que tout le monde veut, c’est voir les mêmes équipes s’affronter dans différentes combinaisons encore et encore – s’était avéré contagieux. Si cela a réussi, ce n’est pas seulement parce que c’était une bonne idée. Parce que nous avons accepté que c’était une bonne idée et nous avons décidé que c’était important.

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