Pourquoi la NFL Free Agency est-elle en avance sur le repêchage ? Comment le calendrier hors saison affecte les décisions d’alignement, les grosses affaires, etc.

Les 49ers de San Francisco sont entrés dans cette intersaison avec une pénurie évidente dans la liste: la position de cornerback. Après des années à le grignoter à main levée, les 49ers ont fait ce que de nombreuses équipes de la NFL se sont senties obligées de faire. Ils ont pris un gros coup à un joueur vétéran avec un curriculum vitae limité, signant l’agent libre Charvarius Ward pour un contrat de 42 millions de dollars sur trois ans qui lui garantissait 18,1 millions de dollars à la signature.

Ward a quatre interceptions en carrière et aucune invitation au Pro Bowl sur quatre saisons, mais au moment où il l’a signé, les 49ers avaient probablement réorganisé leurs priorités pour le repêchage de 2022. Ils n’ont pas de choix de premier tour, mais que se passe-t-il s’ils obtiennent leur place au deuxième tour (n ° 61) ou au troisième (n ° 93) et que leur joueur le mieux noté est un demi de coin – un qui serait plus jeune, moins cher, et potentiellement plus efficace dans le temps ?

Malgré toutes leurs discussions publiques sur la rédaction du meilleur joueur disponible, de nombreuses équipes de la NFL renonceraient au demi de coin et essaieraient d’équilibrer leur constitution d’équipe avec un autre poste tout en regrettant le malheureux accident. C’est un jeu de devinettes qui a frustré l’entraîneur-chef des Niners Kyle Shanahan pendant des années, et qui lui fait souhaiter que la NFL – comme la NBA et la LNH – tienne son repêchage avant la main libre.

“Cela aurait trop de sens”, a récemment déclaré Shanahan. “Dans le repêchage, vous voudriez choisir le meilleur joueur. Tu aimerais toujours faire ça. La meilleure chose serait si vous pouviez simplement étudier tout le monde dans le brouillon, ce que nous faisons tous, et ensuite celui qui vient à vous, prend juste ça [player]. Et puis vous pourriez simplement regarder votre conseil d’administration quand tout est dit et fait et dire: “Wow, nous n’avons pas ce poste, payons-le [in free agency].'”

Comment la NFL changerait-elle si les équipes pouvaient remplir leurs listes avec des joueurs jeunes, bon marché et prometteurs avant de décider comment dépenser leur place restante sur les vétérans disponibles ? Qui en profiterait et qui se ferait virer ?

Shanahan a parlé en privé de la structure hors saison pendant des années, a déclaré le directeur général des Vikings du Minnesota, Kwesi Adofo-Mensah, qui a travaillé avec Shanahan au front office des 49ers pendant trois ans. “Je vois,” dit Adofo-Mensah. “Vous essayez de planifier ces deux choses à l’avance, mais … vous ne savez finalement pas quoi aborder dans le brouillon.”

Cependant, la NFL n’a aucune incitation réelle à améliorer le repêchage et à réduire une partie de l’accumulation massive et de l’attention qu’il génère. Il ne veut pas non plus que l’agence libre tombe en mai (ou plus tard) et se limite aux OTA et aux minicamps. J’ai interrogé près d’une douzaine d’entraîneurs et de directeurs généraux à ce sujet ce printemps, et la plupart ont admis qu’ils étaient tellement absorbés par la structure existante qu’ils n’avaient pas envisagé d’autre option.

“Je n’y ai jamais pensé”, a déclaré Ron Rivera, l’entraîneur des Washington Commanders, qui a le dernier mot sur les décisions d’embauche de l’équipe. “Mais je pense que ce serait intéressant.”

“Je n’ai pas trop réfléchi à cette question”, a déclaré le directeur général des Green Bay Packers, Brian Gutekunst, “mais cela vous ferait certainement changer d’avis. [the offseason].”

“Si jamais ils faisaient ça”, a déclaré l’entraîneur des Las Vegas Raiders Josh McDaniels, “cela changerait certaines choses pour eux. Mais je n’y ai jamais vraiment pensé parce que je ne sais pas s’ils le feront un jour.”

“Je ne veux pas vraiment penser à comment cela pourrait être”, a déclaré Adofo-Mensah, “parce que c’est le cas.”

Comment cette structure a-t-elle été mise en place en premier lieu – et pourquoi ? Il s’avère que le “comment” est beaucoup plus clair que le “pourquoi”.

Tout a commencé avec le plan B

Le début de la structure financière moderne de la NFL remonte généralement à 1993, lorsque les propriétaires et la NFL Players Association se sont mis d’accord sur un système qui permettait une agence sans restriction en échange d’un plafond salarial fixe pour chaque équipe. Mais de 1989 à 1992, ils avaient testé une idée connue sous le nom de “Plan B”, qui permettait aux équipes de protéger 37 joueurs qui figuraient sur leurs listes la saison précédente. Les autres étaient “définis” et libres de signer ailleurs en tant qu’agents libres.

Les équipes ont naturellement protégé leurs meilleurs joueurs, laissant principalement des remplaçants et des vétérans vieillissants entrer sur le marché. L’arrangement est survenu pendant une période chaotique dans la NFL. Au cours de la dernière décennie (1982 et 1987), il y avait eu deux débrayages et un certain nombre de joueurs avaient intenté des poursuites antitrust contre la ligue pour s’assurer un marché d’agents libres.

Au début du plan B, l’agent de longue date Donald Yee a déclaré qu’il était “urgent de commencer”. La période de signature a commencé en février et a duré deux mois, et personne ne pensait que le vivier de joueurs disponibles serait suffisant pour modifier le rapport de force entre les équipes.

“Les joueurs éligibles au libre arbitre voulaient parler aux équipes immédiatement”, a déclaré Yee. “C’était une sorte de réflexion parmi les joueurs. Et les directeurs généraux voulaient un délai raisonnable pour se préparer au repêchage. Une grande partie du recrutement de joueurs par des agents n’a même pas commencé avant décembre et janvier lors des matchs des stars universitaires à l’époque. Ils avaient des agents qui recrutaient et les front-offices craignaient d’avoir une main-d’œuvre limitée pour faire toute leur préparation de brouillon. Vraiment, c’est en partie comme ça que ça s’est passé. Ils ont dit: “Nous devons avoir un peu d’ordre ici dans la façon dont ces choses se produisent, plutôt que tout se passe en même temps.” “

Yee a joué un rôle déterminant dans le développement de la structure après avoir suivi des procédures antitrust pour plusieurs joueurs et travaillé plus tard pour tester les limites de la nouvelle convention collective en négociant un contrat de garantie complète pour le quart-arrière Rick Mirer. Il représente actuellement, entre autres, Tom Brady, quarterback des Buccaneers de Tampa Bay. De nos jours, il ne se souvient d’aucune discussion approfondie sur l’ordre d’agence libre du plan B et du projet, en partie à cause de la nature douce supposée du plan B et en partie à cause du pouvoir de la routine.

Les directeurs généraux et les responsables des ressources humaines avaient l’habitude de passer les premiers mois du printemps à préparer un projet à la mi-avril. Yee a rappelé qu ‘”ils avaient l’impression que si la NFL avait eu le repêchage en premier, les clubs se seraient plaints de ne pas avoir eu le temps d’évaluer le grand nombre de prospects qui sont sortis”.

En 1992, un tribunal fédéral a statué que le plan B violait les lois antitrust. Lorsque les parties ont fait la transition du système vers ce que nous connaissons aujourd’hui sous le nom d’agence libre en 1993, le format du début du printemps est resté. À l’époque, les propriétaires étaient plus concentrés sur la sécurisation du plafond salarial que sur les avantages ou les inconvénients potentiels de l’agence libre après le repêchage.

En effet, peu de cadres et d’agents contemporains prévoyaient la folie à laquelle conduirait le libre choix.

“C’est le rôle qui s’est joué de manière organique”, a déclaré Yee. “Nous ne savions pas comment quelqu’un réagirait. Les 32 équipes ont été livrées à elles-mêmes et il se trouve que tout le monde a poussé pour commencer.

Et si le repêchage et l’agence libre étaient échangés ?

Un négociateur de contrat chevronné à qui j’ai parlé ce printemps n’avait aucun doute sur l’impact d’un échange de contrat. Si les équipes étaient autorisées à concevoir avant l’ouverture du marché des agents libres, a déclaré ce négociateur, il y aurait moins de soumissionnaires pour les agents libres disponibles car il y aurait moins de demande. L’économie de base suggère qu’un volume d’intérêts inférieur se traduirait par moins d’argent par transaction, donnant aux équipes plus d’effet de levier et des plafonds salariaux pour re-signer leurs agents libres exceptionnels avant l’ouverture du marché.

La structure inversée serait désormais plus facilement absorbée par les équipes de la NFL, dont le personnel et le système de dépistage élargis les rendent prêts au repêchage beaucoup plus tôt.

“D’une certaine manière, cela ne me dérangerait pas de passer les examens médicaux et de dessiner une semaine après la saison universitaire”, a déclaré Gutekunst. “Cela pourrait beaucoup nous aider. C’est une question intéressante. Il y a sûrement des moments où vous voulez combler certains trous avant de toucher le brouillon. … [But] Je ne sais pas si le syndicat serait ravi après le repêchage.”

Il est également possible, a déclaré Rivera, que les équipes licencient davantage de vétérans si elles étaient en mesure de concevoir un remplaçant à long terme pour un vétéran vieillissant avant l’ouverture du marché. Un marché inondé ferait généralement baisser la valeur des contrats individuels.

“Si vous avez déjà fait quelque chose comme ça”, a déclaré Rivera, “je pense que cela rendrait disponible un type plus cher pour le type qui, selon eux, pourrait remplacer ce joueur.” Cela pourrait arriver.

D’autres ne sont pas si sûrs. Bien que cela ait plus de sens du point de vue de la constitution d’une équipe, Shanahan a déclaré que cela pourrait également profiter aux joueurs qui seraient une option de dernier recours pour combler un trou dans la liste. Les équipes n’auraient plus la possibilité d’utiliser le brouillon en cas d’échec d’une négociation.

“Vous allez surpayer”, a déclaré Shanahan. “C’est une agence libre. Vous devez payer trop cher pour les obtenir, mais cela va à l’encontre de l’objectif de la conception juste après. Si c’est l’inverse, vous faites la conception, vous obtenez tous ces gens et ensuite vous payez trop parce que vous devez payer trop parce que vous savez ce que vous faites.”

Yee, par exemple, a été témoin de décennies de négociations de la NFL et de la NFLPA qui ont conduit à des résultats inattendus et à des conséquences imprévues. Il a mis en garde contre la projection d’un changement massif si jamais la structure changeait.

“Cela n’affecterait pas tant que ça ce que nous voyons”, a déclaré Yee. “Je ne pense vraiment pas que ce serait le cas. Le repêchage est limité à sept tours. La quantité d’influence que vous obtiendrez est assez faible. Ils auront toujours besoin d’agents libres expérimentés.

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