L’histoire des qualifications de l’équipe nationale ukrainienne de football pour le groupe B.

Le monde entier attend de voir qui affrontera l’équipe nationale masculine des États-Unis lors de son match d’ouverture de la Coupe du monde le 21 novembre.

Cela n’est pas dû à des intrigues particulières parmi les hommes américains. Avec mes excuses à Christian Pulisic, Weston McKennie et d’autres, l’histoire des qualifications des Américains n’est pas à la hauteur de l’un de leurs rivaux potentiels : l’équipe nationale masculine d’Ukraine, disputant deux matchs et beaucoup d’incertitude loin des États-Unis, de l’Angleterre et de l’Iran en groupe B

La route de l’Ukraine vers la Coupe du monde est pavée de Wenns. Alors que le pays est toujours en guerre après l’invasion russe de février, même le coach ne sait pas si son équipe peut jouer pour sa place dans le tournoi en juin. CNN a rapporté fin mars que l’entraîneur Oleksandr Petrakov avait déclaré à la télévision ukrainienne qu’il n’était même pas sûr que son équipe puisse participer. “Tant que des gens meurent dans mon pays, je ne peux pas penser à jouer le jeu en Ecosse”, a déclaré Petrakov. Moins d’une semaine plus tard, il semblait plus disposé, disant au Guardian que les préparatifs seraient difficiles mais possibles.

Si l’équipe peut rester dans la compétition, elle jouera d’abord une demi-finale éliminatoire contre l’Écosse le 1er juin. Si l’Ukraine gagne en Ecosse, elle rencontrera le Pays de Galles, qui a déjà remporté sa demi-finale, quelques jours plus tard. S’ils obtiennent une autre victoire dans ce match, la dernière place du groupe B appartiendra à l’Ukraine.

Au milieu d’une guerre en cours, fixer une date ferme est difficile, mais il y a plus d’espoir maintenant qu’il n’y paraissait il y a quelques semaines. Il y a à peu près autant de temps entre aujourd’hui et la date possible du premier match éliminatoire qu’entre le début de l’invasion et aujourd’hui. Qui aurait pensé qu’ils étaient ici maintenant ? Qui oserait prédire où il se trouvera alors ?

L’Ukraine a certainement une chance de faire le tournoi si elle peut jouer. L’équipe s’est qualifiée pour les séries éliminatoires en restant invaincue lors des éliminatoires de la Coupe du monde, ce qui est bien. La mauvaise chose est qu’il l’a fait de la manière la plus discrète imaginable, terminant un point devant la Finlande en gagnant deux fois et en faisant six nuls. Alors que les duels contre les vainqueurs de groupe, la France, ont sans doute été ressentis comme des victoires, les duels contre le Kazakhstan et la Bosnie-Herzégovine ont probablement été ressentis comme des défaites.

Faire juste assez pour joindre les deux bouts est devenu une habitude pour cette génération de l’équipe ukrainienne. L’année dernière, ils ont atteint les quarts de finale du tournoi Euro 2020 reprogrammé, mais ils l’ont fait en battant la Macédoine du Nord une seule fois en phase de groupes et en tant que plus faible des quatre équipes classées troisièmes qui se sont qualifiées (devant encore la Finlande). Là, ils ont marqué une victoire de dernière minute contre la Suède en huitièmes de finale avant d’être battus 4-0 par des adversaires potentiels de la Coupe du monde, l’Angleterre.

Dans le vide, l’équipe nationale ukrainienne affronterait probablement l’Écosse et le Pays de Galles pour la dernière place du groupe B de la Coupe du monde ; Après tout, les Ukrainiens ont montré qu’ils pouvaient rivaliser avec presque n’importe qui, pour le meilleur ou pour le pire. Mais pendant une guerre, rien ne se passe dans le vide. La Premier League ukrainienne est suspendue depuis fin février, lorsque l’invasion a commencé. Les équipes de poids lourds Dynamo Kyiv et Shakhtar Donetsk emploient la majeure partie des joueurs locaux de l’équipe nationale faire des tournées caritatives en Europe pour récolter des fonds et donner du temps de jeu à leurs joueurs. (Le Shakhtar, un qualificatif régulier de la Ligue des champions, est en exil de Donetsk depuis 2014 en raison des combats dans la région orientale du pays.) La forme et la condition physique sont toujours des préoccupations pour les Ukrainiens, comme l’a expliqué le milieu de terrain Taras Stepanenko au Sunday Times. Pour une équipe qui a de toute façon tendance à fonctionner avec des marges serrées, un manque de netteté pourrait transformer une compétition égale en une défaite.

Les espoirs de l’Ukraine reposent probablement sur ses joueurs qui sont toujours actifs et dispersés dans d’autres ligues européennes. Cela pourrait être pire car bon nombre de ses étoiles les plus brillantes se trouvent en dessous. Ruslan Malinovskyi est une figure clé de l’attaque de haut vol du club italien de l’Atalanta. Oleksandr Zinchenko est une réserve clé pour Pep Guardiola à Manchester City, un favori pour remporter la Premier League et la Ligue des champions cette année. Andriy Yarmolenko et Roman Yaremchuk marquent respectivement pour West Ham et Benfica, mais peut-être pas autant que les deux équipes le souhaiteraient.

Ce que la plupart de ces joueurs ont en commun, c’est qu’ils jouent à des postes différents pour leurs clubs et pays. Malinovsky joue principalement comme attaquant ou deuxième attaquant pour l’Atalanta, mais joue davantage au milieu de terrain central pour l’Ukraine. Zinchenko est principalement arrière gauche à Manchester City, bien que ses remplaçants occasionnels au milieu de terrain central le servent bien lorsqu’il est là pour l’Ukraine. Yarmolenko joue comme attaquant, milieu offensif ou ailier pour West Ham mais se retrouve surtout sur le flanc droit de son pays. Ce poste polyvalent est cohérent avec l’histoire du football du pays; Le légendaire entraîneur ukrainien Valeriy Lobanovskyi a été un pionnier à la fois de la science du sport et de l’universalité pendant son mandat d’entraîneur du Dynamo Kyiv.

Lobanovskyi et ses équipes de Kiev ont joué un rôle énorme non seulement dans l’histoire du football ukrainien. Ses idées ont contribué à propulser le jeu dans son ère moderne. L’historien du football Jonathan Wilson compare la tactique de Lobanovskyi et le style néerlandais du football total au calcul découvert par Leibniz et Newton en même temps. Il a entraîné les trois vainqueurs ukrainiens du Ballon d’Or – Oleg Blokhin, Igor Belanov et Andriy Shevchenko – bien que Blokhin et Belanov étaient techniquement des footballeurs soviétiques au moment où ils ont remporté le prix et jouaient pour le Dynamo Kyiv dans le Top soviétique. Ligue. (Shevchenko a remporté son 2004 après avoir quitté le Dynamo pour l’AC Milan.) Le Dynamo Kyiv détient le record de la plupart des championnats soviétiques avec 13 titres, battant ses rivaux le Spartak Moscou par un et le Dynamo Moscou par deux. Lobanovskyi a pris en charge l’équipe de l’Union soviétique à trois reprises, la remplissant souvent avec ses joueurs du Dynamo Kyiv.

Le Dynamo Kiev était même autrefois un élément central de la propagande des dirigeants soviétiques après une autre guerre, grâce à l’histoire répandue du “match à mort” dans lequel d’anciens joueurs du Dynamo Kiev ont vaincu une équipe nazie en 1942 et ont été abattus immédiatement après l’action, pour embarrasser les intrus. Cette version de l’histoire est évidemment fausse. On pense que certains des joueurs participants ont été tués par les nazis des mois plus tard, mais on peut se demander si le résultat du jeu a joué un rôle dans leur destin. Malgré cela, l’histoire semble toujours être appréciée par certains à Kiev et inspirerait tout sauf la fin heureuse du film. la victoiredans lequel Michael Caine, Sylvester Stallone et Pelé incarnent des prisonniers de guerre alliés qui défient les nazis en les jouant dans une exposition truquée juste avant leur évasion.

L’Ukraine est donc une nation qui comprend le poids culturel qu’une victoire sportive peut avoir, même si Petrakov est au moins heureux que son équipe ne joue pas le véritable ennemi de la nation. (Fin février, la FIFA a interdit la Russie et exclu l’équipe nationale masculine des éliminatoires de la Coupe du monde.) “Je ne veux pas que cela se produise tant que je suis encore en vie”, a déclaré l’entraîneur au Guardian à propos d’un éventuel match contre la Russie. . “Je ne sais pas [want] de serrer la main de ces gars-là.” Ni l’Ecosse ni le Pays de Galles ne méritent de jouer le rôle adverse ici – les deux associations ont publiquement reconnu le retard et les défis uniques auxquels leurs adversaires sont confrontés – mais le milieu de terrain ukrainien Serhiy Sydorchuk a prédit que “la planète entière nous soutiendra” dans les séries éliminatoires. (Il convient de noter que la Syrie déchirée par la guerre et le Yémen se sont tous deux qualifiés pour la Coupe du monde en Asie, la Syrie atteignant même la finale.)

La réalité peut être plus compliquée, du moins à la maison. Pour certains, l’idée que l’Ukraine joue pour une place à la Coupe du monde peut être un coup de pouce bien nécessaire. Pour la nouvelle diaspora ukrainienne, les éliminatoires pourraient être un précieux moment de gravitation culturelle qui les ramènera à leur identité collective, comme on l’a vu lorsque le Dynamo Kyiv a entamé sa tournée en Pologne mardi. Mais pour beaucoup d’autres, même ceux qui se soucient normalement de l’équipe nationale, la douleur de l’invasion est peut-être encore trop fraîche et trop grande pour qu’un succès sportif puisse s’atténuer. Quand même l’entraîneur de l’équipe a des doutes sur le jeu, qui pourrait blâmer quiconque estime qu’il est inapproprié de faire des gestes vers la normalité lors d’un match de football international ?

Ceux qui s’inquiètent risquent de piétiner sous l’hyperbole mondiale si l’Ukraine remporte les deux victoires dont elle a besoin pour le tournoi. La qualification pour la Coupe du monde se transformerait instantanément en une autre victoire pour l’esprit combatif du peuple ukrainien, ajouté au mythe du conflit aux côtés de la femme qui a tenté de forcer des graines de tournesol sur des soldats russes pour que leurs cadavres fertilisent les fleurs, ou le gars qui s’est frayé un chemin enfumé par son propre déminage personnel.

Que serait alors une perte sportive ? Dans ce cas, presque rien. Si l’invasion de l’équipe nationale ukrainienne demande le meilleur effort possible, il va sans dire que c’est loin d’être suffisant par rapport aux pertes humaines causées par la guerre. L’Ukraine n’a pas besoin d’une synecdoque symbolique d’une victoire en qualification pour la Coupe du monde pour le souligner ; L’histoire de l’Ukraine dans ce conflit est déjà une histoire d’outsider incroyablement captivante, avec ses propres héros et méchants, ses succès et ses catastrophes. L’une des tragédies aggravantes de la guerre est que l’Ukraine et son peuple ont si bien réussi à contrecarrer les envahisseurs et pourtant ont tellement souffert, d’autant plus que le conflit est passé du domaine des objectifs stratégiques au domaine de la misère infligée et durable. Ce n’est pas ainsi que ces récits sont censés fonctionner, mais les histoires de guerre ne sont jamais aussi simples que celles du sport. Personne ne peut prédire ce qui se passera en Ukraine en novembre, mais si leur équipe nationale remporte ces deux matchs, ils savent où ils seront : à la Coupe du monde, contre toute attente.

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