Les joueurs vedettes emmènent leurs matchs vers l’ouest en Ligue des champions asiatique

Pendant une grande partie de la dernière décennie, on aurait pu s’attendre à ce que des joueurs célèbres comme James Rodriguez, Odion Ighalo et Santo Cazorla jouent dans la Ligue des champions asiatique pour les clubs chinois concédés. Mais avant le coup d’envoi de jeudi, la plupart des grands noms se trouvent dans la moitié ouest du continent.

Après un seul titre de champion d’Asie occidentale de 2005 à 2018, les Saoudiens d’Al-Hilal ont remporté deux de leurs trois derniers titres continentaux et sont à nouveau les favoris, d’autant plus que les clubs chinois qui ont beaucoup dépensé au cours de la dernière décennie sont en difficulté financière.

“Al-Hilal est un grand club avec une histoire de trophées remportés et de champions d’Asie”, a déclaré Ighalo, qui a rejoint l’Arabie saoudite depuis Manchester United en 2021, plus tôt cette semaine. “Il y a de grands joueurs ici et c’est une équipe qui veut toujours gagner à la maison et à l’étranger.”

L’international nigérian joue aux côtés de Moussa Marega et Matheus Pereira, qui ont respectivement signé en provenance du FC Porto et de West Bromwich Albion en Premier League anglaise l’année dernière, ainsi que de plusieurs internationaux saoudiens.

Al-Hilal, ainsi que les autres clubs saoudiens de la Pro League Al-Shabab, Al-Taawoun et Al-Faisaly, se portent mieux alors que les cinq groupes de la moitié ouest se rendent en Arabie saoudite ce mois-ci pour aider à réduire les frais de voyage dans la pandémie en cours .

Le Colombien Rodriguez a rejoint Al-Rayyan du Qatar en provenance du club anglais d’Everton en septembre et bien que l’équipe se débatte en championnat, l’ancienne star du Real Madrid et du Bayern Munich a marqué quatre buts et fourni sept passes décisives en 12 matchs jusqu’à présent.

Le défi du Qatar devrait venir d’Al-Sadd, champion continental en 2011 et dirigé par l’ancien attaquant d’Arsenal Santi Cazorla, et d’Al-Duhail, qui a nommé l’ancien international argentin Hernan Crespo comme entraîneur en mars.

“Le club a terminé toutes les procédures pour signer le nouvel entraîneur-chef Hernan Crespo, qui commencera à préparer l’équipe pour participer à la Ligue des champions de l’AFC”, a déclaré le club dans un communiqué.

Les chances de l’Iran de remporter le tournoi pour la première fois ont été réduites car les deux plus grands clubs du pays, Persepolis et Esteghlal, ont été interdits en janvier pour ne pas avoir rempli les critères nécessaires pour participer au tournoi.

La zone est de la Ligue des champions – le tournoi est divisé en deux zones géographiques jusqu’à la finale – débute le 15 avril. La Thaïlande accueillera trois des groupes d’Asie de l’Est, tandis que le Vietnam et la Malaisie en accueilleront un chacun.

Les équipes chinoises se débattent à la fois financièrement et avec des engagements de délai, ce qui a vu Changchun Yatai se retirer et Guangzhou FC, Shanghai Port et Shandong aligner des équipes affaiblies.

Cela signifie que la Corée du Sud et le Japon, chacun avec quatre représentants, restent les plus grands espoirs de l’Est. Ulsan Hyundai Horangi et Jeonbuk Hyundai Motors, qui ont remporté deux titres chacun, s’attendent à ce que Vissel Kobe, Kawasaki Frontale et Yokohama F. Marinos mènent le défi du Japon.

Le Sydney FC et Melbourne City ont la lourde tâche d’améliorer le piètre bilan de l’Australie dans la compétition, où une seule équipe s’est qualifiée pour la phase de groupes depuis 2016.

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