L’Australien de 6’8 et 145 kg qui a préféré Toulouse à un tir en NFL

Peu de gens ont la chance de se rendre dans la NFL. Encore moins ont la possibilité de refuser le football américain et de devenir pro dans un autre sport.

A tout juste 23 ans, la carrière d’Emmanuel Meafou s’est déjà engagée dans cette voie. La deuxième ligne australienne joue maintenant pour les champions d’Europe en titre, Toulouse, mais a débuté dans la ligue de rugby lorsqu’il a été invité à tirer sur le gril par des dépisteurs de la NFL.

Le géant de 6’8 et 145 kg fait désormais partie des géants français, étant sorti de l’oubli en à peine plus d’une saison.

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Meafou sur le fait de jouer pour la France

“Je n’étais pas très bon en championnat car j’étais grand et je n’étais pas très rapide. C’est un match rapide”, a poursuivi Meafou Le podcast du rugby français. “Je ne suis allé à Union que parce que mes amis y jouaient.”

Meafou a ensuite passé du temps à l’académie Melbourne Rebels. Il a rapidement tenté de percer dans le Super Rugby mais un contrat professionnel n’était nulle part en vue.

Un tir à la NFL est alors venu lorsque la carrière de rugby de Meafou a semblé en danger. En l’absence d’offres, l’Australien pensait que son rêve de jouer au Super Rugby était révolu.

Bien sûr, il a cherché d’autres avenues et s’est intéressé au sport le plus rentable d’Amérique.

«À l’époque, ils menaient des essais en Australie appelés la moissonneuse-batteuse NFL. Je vivais à Sydney mais le procès a eu lieu dans le Queensland où vivait ma famille.

“Je l’ai juste vu comme un voyage de retour gratuit pour voir ma famille, alors j’y suis allé et je l’ai fait. C’était très professionnel. Ils ont mesuré la largeur de votre main, votre pourcentage de graisse et vous ont guidé à travers quelques exercices.

Des processus similaires ont lieu partout dans le monde. Cinq athlètes sont ensuite sélectionnés pour un camp d’entraînement intensif de trois mois dans le cadre du programme International Pathways de la NFL. Chacun de ces joueurs reçoit alors un contrat de départ avec une académie basée en Amérique.

Meafou s’est vu offrir une place à l’IMG International Academy en Floride après que les éclaireurs ont vu le potentiel de la taille et de la puissance du château et l’ont poussé à devenir arrière. Cette position a une exigence simple – attaquer le quarterback adverse avant qu’il ne lance le ballon.

Mais pour arriver au quart-arrière, le joueur de ligne défensif doit d’abord esquiver les énormes montagnes d’hommes sur la ligne offensive adverse. Il faut énormément de force et de physique pour jouer le rôle au plus haut niveau, mais Meafou n’a pas hésité à relever le défi.

“J’ai adoré l’idée. Je pesais 150 kg à l’époque, mais ils voulaient que je sois plus lourd et que je m’entraîne 3 fois par jour pour ajouter jusqu’à 160 kg de masse musculaire pure. Je me suis dit : ‘Je peux vivre cette vie'”, a-t-il dit en souriant.

L’idée de prendre du poids n’était pas le seul attrait de Meafou. La NFL est l’une des ligues les plus riches du monde et cela s’accompagne de salaires astronomiques pour les joueurs. S’il avait accepté l’offre de Florida, Meafou aurait pu décrocher un contrat de recrue de 1,5 million de dollars. Et ce n’est que la pointe de l’iceberg.

Patrick Mahomes, le quart-arrière du Super Bowl des Chiefs de Kansas City, gagne environ 45 millions de dollars par an.

Emmanuel Méafou
Emmanuel Meafou dévale un boxkick de Wasp / PA

Plus près de chez nous, l’ancien espoir australien de la LNR Jordan Mailata – qui a une histoire presque identique et qui construit avec Meafou – gagne maintenant 16 millions de dollars par an en tant que défenseur des Eagles de Philadelphie.

De telles incitations financières sont difficiles à refuser, mais pour Meafou, ce n’était pas seulement une question d’argent. Le rugby tenait toujours une place dans son cœur et son agent, pas encore prêt à passer à autre chose, a envoyé des images du verrouillage en France.

“Le rugby était toujours une passion et un rêve pour moi. La seule raison pour laquelle je suis allé à la NFL était parce que je n’avais aucune offre. Le rugby, c’était fini pour moi.

Et puis Rugby a appelé. Les offres ont commencé à affluer de nombreux côtés français, dont une de la centrale européenne Toulouse. Quitter la NFL n’était pas quelque chose avec lequel Meafou avait du mal.

Toulouse Méafou
Emmanuel Meafou sur l’acte d’accusation / Press Association

“J’avais encore l’envie de réussir dans le rugby. Ce n’était pas une décision trop difficile, alors j’ai laissé tomber le truc américain et je suis venu ici.

Jusque-là, Meafou n’avait pas envisagé de quitter l’Australie. Mais à 20 ans, il fait un pas vers l’inconnu et entre à l’Académie de Toulouse avec une compréhension limitée de la langue française. Naturellement, la transition vers la vie dans le sud de la France a pris du temps.

“J’ai trouvé ça vraiment difficile. C’était plus facile hors du terrain que sur le terrain. Mais j’avais des gars comme Jerome Kaino là-bas. C’est le rugbyman préféré de mon père et l’une des raisons pour lesquelles je suis allé à Toulouse en premier lieu. Jérôme m’a appelé et mon père m’a dit : ‘Yep, c’est Toulouse'”.

Son collègue de la deuxième ligne, Joe Tekori, et le pilier néo-zélandais Charlie Faumuina sont également intervenus pour aider Meafou à s’adapter à son nouvel environnement.

«Ces gars de la culture insulaire ont pris soin de nous, les garçons qui sont passés. J’apprécie ces gars et tout ce qu’ils ont fait pour moi.”

Malgré le soutien hors du terrain, accepter le style du rugby des clubs français s’est avéré plus difficile.

“Le rugby que j’ai vécu en Australie et le rugby que j’ai vécu en France étaient complètement différents. Je ne pouvais pas m’y retrouver parce que j’étais habitué à un peu plus de forme. C’était un peu chaotique pour moi et je n’arrivais pas à suivre. J’ai eu du mal pendant les trois premiers mois, mais j’ai fini par m’y faire.

Depuis son adaptation au championnat de France, Meafou a remporté le titre de top 14 et la Coupe d’Europe avec Toulouse. Apparemment, il se débrouille très bien sans la NFL.

Et il n’est pas le seul joueur à penser à franchir les codes. L’ancien Lion britannique et irlandais Richie Gray a failli franchir le pas à plusieurs étapes de sa carrière, tandis que plus récemment, Christian Wade a fait le saut et a échangé l’aile contre un porteur de ballon. Il n’est pas encore en saison régulière, mais il a fait partie de l’équipe d’entraînement des Buffalo Bills.

Bien qu’il se soit rapproché, Meafou n’a pas suivi les traces de Wade et se rapproche plutôt de la réalisation de son rêve de toujours.

“Mon objectif a toujours été de jouer pour les Wallabies.”

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