Erriyon Knighton sur Tokyo, Oregon, Paris et au-delà

Erryon Knighton
Knighton a été nommée étoile montante masculine de l’année en World Athletics en décembre

La biographie Twitter d’Erriyon Knighton est courte et agréable : « Athlète professionnel d’athlétisme ».

Mais ci-dessous est un lien. Un lien qui mène via une recherche et un défilement vers des images d’un athlète qui n’est pas sur la piste ou professionnel.

La vidéo commence par une prise de vue au grand angle d’un terrain de football américain d’un lycée.

Cheerleaders sur la touche. Une foule d’environ 100 spectateurs dans les tribunes. Une scène Friday Night Lights.

Une silhouette mince et légère en rouge de l’équipe à domicile récupère un retour de coup de pied sur sa ligne de 10 mètres. Il lève les yeux, repère un trou dans les défenses venant en sens inverse et tire à travers, esquivant un enchevêtrement de membres.

Il rencontre à mi-chemin au galop. Un dernier défenseur arrive, les cuisses gonflées et les bras tendus. Mais c’est en vain. L’équipe locale rugit sur la touche alors que la foulée légère et fluide de leur homme dévore le terrain et l’emporte jusqu’à la zone des buts.

C’est juste le début une bobine de faits saillants de quatre minutes,lien externe Sortie juin 2020.

Et beaucoup ont regardé. La vitesse de Knighton, son cadre de 6 pieds 3 pouces, ses mains sûres et son agressivité ont permis aux meilleurs programmes de football universitaire du pays – Alabama, Florida State, Tennessee et autres – de préparer des offres.

Mais une fois que la pandémie est devenue quelque chose, les points ont changé. Knighton a été envoyé sur un chemin différent.

“Cela aurait pu être différent si la saison du lycée avait continué”, a-t-il déclaré à BBC Sport. “J’aurais probablement encore joué au football si j’avais eu cette année supplémentaire.”

Lorsque la grille de l’école s’est refroidie au milieu d’une fermeture forcée, Knighton, 16 ans, s’est plutôt concentré sur sa ligne de touche : sa carrière.

Il sprinte depuis un peu plus d’un an après avoir été encouragé par son entraîneur de football à affiner son jeu en tant que receveur large.

“Je n’ai commencé à courir qu’en neuvième année”, se souvient Knighton.

« Avant, vous auriez pu me demander ce que c’est que 100 m et je ne l’aurais pas su. Je ne connaissais rien à la piste.

“À la fin de cette année-là, j’ai réalisé que j’étais en quelque sorte séparé de la meute et plus rapide que la plupart des humains.”

Et ils ne se sont jamais rattrapés.

Knighton, incapable de concourir localement en raison de suspensions, a participé aux Jeux olympiques juniors nationaux quelques mois seulement après avoir publié en ligne sa dernière vidéo sur les faits saillants du football.

Il a couru le 200 m contre d’autres jeunes de 16 ans et a pris d’assaut la maison en 20,33 secondes. Lorsque Vous regardez les imageslien externe Vous pouvez entendre une voix dans les gradins jurer d’incrédulité alors que le décalage se déroule, révélant l’étendue de l’avantage béant de Knighton.

Seul Usain Bolt avait déjà roulé plus vite au niveau U18. Seuls trois Américains de tout âge – Noah Lyles, Kenny Bednarek et Josephus Lyles – ont été plus rapides cette année.

Dès lors, Knighton était destiné à porter des pointes au lieu d’épaulettes.

Mais sa décision de devenir pro en janvier 2021, à seulement 16 ans, était importante. Il ne pouvait plus postuler pour son école. Il ne peut plus profiter des bourses offertes par les universités.

Il s’est écarté d’un chemin bien tracé. Il y avait des murmures que c’était trop, trop tôt. Hubris alimenté par le battage médiatique.

“Après l’avoir annoncé, beaucoup de gens m’ont dit que je n’aurais pas dû le faire, que je n’étais pas prêt”, explique Knighton.

Je suppose qu’ils ne disent pas ça maintenant? Knighton sourit juste.

En juin, alors âgé de 17 ans, il est devenu le plus jeune Américain à faire partie d’une équipe olympique d’athlétisme aux États-Unis en 57 ans.

Kenny Bednarek, Noah Lyles et Erriyon Knighton
Knighton (à l’extrême droite) avec les éventuels médaillés olympiques d’argent et de bronze Kenny Bednarek et Noah Lyles après s’être qualifiés pour l’équipe américaine

Cinq semaines plus tard à Tokyo, il termine quatrième du 200 m, une place derrière les médailles.

Le record du monde U18 de Bolt ? À travers les rondes et la configuration olympique, il l’a battu sept fois.

C’est une vraie vedette. Une autre étape s’annonce cet été, un championnat du monde à domicile en Oregon. Mais quand Knighton court comme s’il était pressé, il sait qu’il a le temps de son côté.

“A Tokyo, j’étais un peu contrarié d’avoir perdu mais je devais juste penser à la situation dans son ensemble et à long terme”, a ajouté Knighton, qui a eu 18 ans en janvier.

“Je suis appelé jeune tous les jours, j’aurai 24 ans en 2028, ce qui signifie deux Jeux olympiques de plus et encore assez jeune. J’y pense tout le temps.

“Cette expérience de Tokyo est quelque chose que personne ne pourra jamais vous enlever, je vais toujours vivre cette expérience. J’essaie vraiment de ne pas me laisser prendre par la pression.

“En vieillissant, je deviens plus fort et plus rapide. Je ne suis pas le sprinteur parfait sur 200 m, j’apprends encore en le courant.”

Knighton apprend également hors piste. Il est de retour à l’école, arpentant les couloirs du lycée Hillsborough à Tampa, en Floride, et croisant des camarades de classe actuels et d’anciens coéquipiers de football. Un peu plus d’argent, des survêtements gratuits, mais toujours le même adolescent.

“A la rentrée, beaucoup de gens voulaient prendre des photos avec moi”, se souvient-il.

“Je pense que j’ai en fait signé un autographe, c’est devenu si compliqué.

“Ça s’est calmé maintenant. Maintenant, tout le monde passe juste devant moi et dit : ‘Hey, Erriyon’.

“Dans d’autres écoles de la région, les gens disent à mes camarades de classe:” Tu vas à l’école avec Erriyon “, mais pour les gens de mon école, ils me voient tous les jours, donc ce n’est rien.”

Ils ne seront pas les seuls à se familiariser avec la renommée de Knighton au cours des prochaines années.

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