En fin de compte, le mélange de la liste des Lakers s’est avéré être leur perte

LeBron James n’a pu que regarder de côté mardi alors que les espoirs de jeu des Lakers étaient officiellement anéantis.

Une fois de plus, les Lakers de Los Angeles ont eu du mal sans l’un de leurs joueurs clés. Une fois de plus, les Lakers ont eu du mal à tirer le meilleur parti de leur situation.

Cette fois, cependant, les Lakers ne pouvaient pas simplement promettre de gagner le prochain match. Les Lakers ne pouvaient pas non plus espérer qu’un jour ils auraient enfin une liste en parfaite santé.

Les Lakers ont subi une défaite de 116-97 contre les Phoenix Suns mardi, ce qui a mis fin à une saison 2021-22 techniquement décevante avant que la saison ne se termine avec trois matchs à jouer. Les Lakers (31-48) sont assurés de rater le tournoi de play-in en perdant leur septième match consécutif, tandis que les San Antonio Spurs (34-45) ont obtenu une place de play-in avec une victoire sur les Denver Nuggets. Ces développements ont coïncidé avec le fait que la star des Lakers, LeBron James, a raté un deuxième match consécutif (et le quatrième des cinq derniers) avec une entorse à la cheville gauche.

Sans surprise, la récente absence de James a coïncidé avec le fait que les Lakers ont raté les éliminatoires de la NBA, après avoir remporté le titre NBA à peine 17 mois plus tôt et, accessoirement, 10 mois après avoir perdu contre les Suns au premier tour des éliminatoires. Ou que l’attaquant des Lakers Anthony Davis a intensifié tout en soignant une entorse au pied droit, qu’il a décrite comme “un peu plus douloureuse que la normale”.

Résumé du match : Suns 121, Lakers 110

Tout au long de la saison 2021-22, les Lakers n’ont jamais été près d’être un prétendant au titre, tandis que James (24 matchs), Davis (39) et de nombreux joueurs de rôle ont passé une grande partie de leur temps sur les lignes de touche.

“Notre objectif était de gagner un championnat”, a déclaré Davis. “Je pensais que nous avions les morceaux, mais les blessures nous ont gênés.”

Les Lakers ont souvent fait valoir que le résultat aurait été très différent si leurs joueurs n’avaient pas manqué un total de 230 matchs en raison de blessures et de maladies, plus 39 autres liés au COVID-19. Si seulement ils n’avaient pas aligné 39 formations de départ différentes pour s’adapter à toutes ces absences qui se chevauchent. Si seulement James, Davis et Russell Westbrook avaient joué plus de 21 matchs ensemble. Si seulement Kendrick Nunn, un agent libre clé de la saison morte, n’avait pas raté toute la saison 2021-22 avec un os du genou droit contusionné. Ensuite, les Lakers auraient pu jouer jusqu’en juin au lieu de planifier des vacances en avril.

Nous avions les outils. Certaines choses étaient hors de notre contrôle. Il y avait certaines choses que nous pouvions contrôler et d’autres que nous ne pouvions pas contrôler. … Vous ne pouvez pas vous excuser pour cela. Nous ne pouvions tout simplement pas le faire.

– Carmelo Anthony, attaquant des Lakers

Pas étonnant, alors, que les Lakers aient répété ce refrain peu de temps après que les Suns aient de nouveau mis fin à leur saison plus tôt. Les Lakers sont à moins de deux années civiles de remporter un titre NBA lorsque ni James ni Davis n’ont fait face à des griefs importants.

“Je dirais que si LeBron et AD jouaient 15 matchs ensemble cette année”, a déclaré l’entraîneur des Lakers Frank Vogel, “nous aurions une année similaire à celle que nous avons maintenant.”

Cependant, n’achetez pas cet argument. Les Lakers n’ont pas raté les séries éliminatoires pour la première fois en quatre ans en raison d’une blessure. Les Lakers ont à peine oscillé au-dessus ou en dessous de .500 toute la saison, en grande partie à cause de leur alignement imparfait.

Les erreurs ont commencé lorsque les Lakers ont déterminé quelle troisième étoile associer à James et Davis. Contrairement à ce que Magic Johnson a soutenu lors de la première prise d’ESPN cette semaine, il semble peu probable que les Lakers aient pu acquérir DeMar DeRozan des San Antonio Spurs. Les Lakers auraient dû signer et échanger avec San Antonio, une décision que les Lakers n’auraient pas pu réussir car ils auraient été soumis à un plafond strict. Les Lakers étaient sur le point d’acquérir le copain de garde des Kings de l’époque, Hield, jusqu’à ce qu’ils changent d’avis avec le débarquement de Westbrook.

Mais même si James et Anthony ont admis avoir joué un rôle dans l’arrivée de Westbrook, les stars des Lakers ne méritent pas autant de reproches que le front office. Tout d’abord, James et Davis ont salué un possible déménagement de Hield ou Westbrook. Deuxièmement, le front office a toujours la responsabilité de déterminer quels métiers fonctionnent le mieux pour l’organisation.

Dans ce cas, les Lakers ont échoué, acquérant Westbrook des Washington Wizards en échange d’un jeune joueur prometteur (Kyle Kuzma), d’un bon joueur de pick-and-roll (Montrezl Harrell) et d’un défenseur fiable (Kentavious Caldwell-Pope). . Bien qu’aucun de ces joueurs ne se soit avéré suffisamment fiable pour aider les Lakers à absorber les blessures de James et Davis la saison dernière, ils ont au moins donné à LA la profondeur dont elle avait besoin.

Les Lakers ont justifié cette décision en partie avec l’optimisme que Westbrook pourrait en quelque sorte coexister avec James et Davis. Ils pensaient que Westbrook pourrait ajouter plus rapidement un jeu supplémentaire à James et Davis. Ils ont prédit que Westbrook pourrait atténuer les absences liées aux blessures attendues de leur star de 37 ans (James) et de sa co-star (Davis), qui souffrent souvent de blessures.

Une saison pleine d’attentes se termine sur une fin décevante à Lakerland.

Malgré la cohérence de Westbrook, aucun de ces scénarios ne s’est produit de manière cohérente. Les Lakers ont eu du mal avec James, Davis et Westbrook jouant ensemble (11-10). Ils semblaient tout aussi inefficaces parmi les duos avec James et Westbrook (25-30) et Davis et Westbrook (17-22). Les Lakers semblaient à leur pire lorsque Westbrook est devenu l’option n ° 1, comme il l’a été pendant la majeure partie de sa carrière de 14 ans dans la NBA (0-5). Les Lakers sont même allés 5-5 dans les matchs, avec Westbrook frappant un triple-double.

Les Lakers n’ont jamais essayé de faire sortir Westbrook du banc. Pourtant, Westbrook semblait peu fiable dans les rôles grands et petits, même en temps de crise.

“Tant de choses différentes se sont produites, mais personnellement, je n’aime pas pointer du doigt ou blâmer qui que ce soit”, a déclaré Westbrook. “Je ne peux contrôler que moi-même et ce que je peux avec mes actions.”

Westbrook aurait dû assumer davantage la responsabilité de ses lacunes. Cela n’a pas aidé, cependant, que les Lakers n’aient pas à la fois une identité défensive et une profondeur de liste pour couvrir ses erreurs.

Les Lakers ont aggravé leurs erreurs en remplissant la majeure partie de leur alignement avec des joueurs expérimentés pour répondre à leurs besoins en attaque (Carmelo Anthony, Wayne Ellington) et en défense (Trevor Ariza, Dwight Howard, Deandre Jordan, Avery Bradley, Kent Bazemore). Ces joueurs ont eu des problèmes de santé (Ariza), de cohérence (Bradley, Howard) ou d’utilité globale (Ellington, Bazemore). Les Lakers ont ensuite refusé de garder le joueur de rôle Alex Caruso car ils étaient plus préoccupés par leur facture d’impôt sur le luxe. Ils l’ont fait tout en renonçant à la façon dont Caruso aurait maximisé leur fortune de titre au milieu de sa chimie constante avec James, de sa présence défensive et de son agitation générale.

Les Lakers ont toujours nourri de jeunes talents à Austin Reaves, Malik Monk et Talen Horton-Tucker. Mais aucun de ces joueurs n’a pu camoufler la liste par ailleurs imparfaite des Lakers. Sur le papier, les Lakers avaient quatre joueurs dans l’équipe du 75e anniversaire de la NBA (James, Davis, Westbrook et Anthony). En réalité, les Lakers avaient une identité très différente.

À James, ils avaient l’un de leurs meilleurs joueurs qui jouait encore à son apogée même s’il s’agissait de sa 19e saison. Ils avaient également une co-star à Davis qui avait du mal à rester en bonne santé. Leur troisième star, Westbrook, a fait preuve à la fois d’une réticence et d’une incapacité à ajuster son jeu. L’un des meilleurs buteurs de tous les temps de la NBA, Anthony était un buteur de banc avec peu à offrir en défense.

Quelle est la prochaine étape pour l’entraîneur des Lakers Frank Vogel après l’élimination de l’équipe de la compétition de play-in?

Au crédit des Lakers, ils se sont surtout battus jusqu’au bout. Mis à part la dispute sur le banc que Davis et Howard avaient lors du deuxième match de la saison, les Lakers n’avaient aucun problème de vestiaire connu. Contrairement à leurs autres équipes de championnat, qui ont sous-performé, les Lakers ne se sont pas détruits à cause de conflits de personnalité. Les Lakers sont restés médiocres car ils avaient une liste imparfaite.

Nous ne pouvions tout simplement pas y arriver », a déclaré Anthony. « Nous avions les outils. Certaines choses étaient hors de notre contrôle. Il y avait certaines choses que nous pouvions contrôler et d’autres que nous ne pouvions pas contrôler. Ce n’est rien de plus que nous ne l’avons pas fait. Vous ne pouvez pas lui trouver d’excuses. Nous ne pouvions tout simplement pas le faire.

Certes, les blessures qui se chevauchent ont affecté le niveau de confort des joueurs dans leurs rôles et leur familiarité avec leurs coéquipiers sur le terrain. Cette variable a également mis Vogel au défi d’évaluer ses tours. Mais avec le front office des Lakers surchargeant l’équipe avec trop de joueurs expérimentés, il semblait inévitable qu’ils supervisent une salle d’entraînement bondée.

“Le monde aimerait voir – et nous aimerions voir – à quoi pourrait ressembler cette équipe si nous avions 82 ans”, a déclaré Davis, “si cela se répète l’année prochaine ou si nous avons la même équipe ? Qui sait. Nous devons résumer cette saison ce qui a fonctionné et ce qui n’a pas fonctionné et partir de là. Mais je pense vraiment que nous aurions pu faire quelque chose de spécial si LeBron et moi, surtout moi, avions été en bonne santé toute la saison.”

Alors, où vont les Lakers à partir d’ici?

Les Lakers permettront-ils à Vogel de mettre fin à la dernière année de son contrat ? Les Lakers envisagent-ils leurs agents libres attendus, notamment Monk, Anthony, Howard, Bradley, Ellington et Bazemore? Les Lakers tentent-ils l’expérience Westbrook pour une autre année (en supposant qu’il exerce son option de joueur de 47 millions de dollars pour la saison prochaine) dans l’espoir de jouer à nouveau avec James et Davis ?

“C’est le plan, mais rien n’est promis”, a déclaré Westbrook. « Vous devez prendre un jour à la fois chaque jour. Comme je l’ai dit tout au long de la saison, vous devez être capable de jouer les cartes qui vous sont distribuées. Oui, vous voulez voir à quoi cela ressemble et ce que cela signifie au cours d’une saison de 82 matchs. Mais nous ne savons pas non plus si cela est garanti. J’espère juste que nous aurons une chance de faire quelque chose à l’avenir.

Malgré la rhétorique des Lakers sur leurs blessures, il semble impensable qu’ils conservent la majorité d’une liste qui n’a pas réussi à se qualifier pour le tournoi de qualification. Pour le meilleur ou pour le pire, les succès et les échecs des Lakers au cours des trois dernières années ont tourné autour de la santé et de l’efficacité de James et Davis. Mais voici une supposition éclairée que les Lakers resteront attachés à James et Davis par respect pour leur présence, leur CV et leurs habitudes de travail.

Après avoir échoué l’été dernier, les Lakers devront prouver qu’ils peuvent trouver la bonne troisième option pour compléter James et Davis – et trouver la bonne combinaison d’acteurs. Bien sûr, cela aiderait également si les Lakers avaient moins de blessures. Cependant, les blessures des Lakers n’étaient que les symptômes de leur saison ratée. La cause profonde des lacunes de la franchise découle des décisions d’embauche de l’équipe.

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Mark Medina est rédacteur/analyste principal pour NBA.com. Vous pouvez lui envoyer un e-mail ici, trouver ses archives ici et le suivre sur Twitter.

Les vues sur cette page ne reflètent pas nécessairement les vues de la NBA, de ses clubs ou de Turner Broadcasting.

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