Comment l’écrivain sportif Wendell Smith a aidé Jackie Robinson à briser la barrière des couleurs du baseball il y a 75 ans

Dans la scène d’ouverture du biopic “42”, l’écrivain sportif Wendell Smith est assis devant une machine à écrire manuelle et tape sur le clavier. Contre son clic, clic, clic en arrière-plan, un narrateur prononce les mots que Smith écrit.

“Le baseball était la preuve positive que la démocratie existe”, dit le narrateur. «Après tout, un score de boîte de baseball est une chose démocratique. Il ne dit pas quelle est votre taille ou à quelle religion vous appartenez.

“Il ne sait pas comment vous avez voté ou la couleur de votre peau. Il indique simplement quel genre de joueur de balle vous étiez un jour donné.”

Le biopic ne concerne pas Smith; C’est l’histoire de Jackie Robinson, l’homme noir qui est entré sur le terrain pour les Dodgers de Brooklyn le 15 avril 1947 et a brisé la barrière des couleurs du baseball ce jour-là il y a 75 ans. Mais ni Hollywood ni les historiens ne peuvent raconter l’histoire de Robinson sans faire de Smith un chroniqueur sportif pour Le courrier de Pittsburghun personnage central de son récit.

Si quelqu’un a joué un rôle en aidant Robinson à intégrer la Major League Baseball, Smith était cette personne.

Basé sur des images d’archives données au National Baseball Hall of Fame par sa femme, Wyonella, en 1997, le rôle de Smith est décrit à l’encre noire sur les pages blanches de Le Courrier, alors le plus grand journal noir d’Amérique. Ces colonnes et lettres à Cooperstown font de Smith un confident, un conseiller et un compagnon de voyage de Robinson depuis le 23 octobre 1945, date à laquelle il a signé un contrat de ligue mineure avec les Dodgers.

Smith n’a jamais douté que la « grande expérience », comme l’a appelée l’historien Jules Tygiel, fonctionnerait. Pendant près d’une décennie, il avait dirigé un groupe d’écrivains sportifs noirs dans une campagne visant à déségréger les majors.

Explorer l’intégration dans une colonne de 1939 pour Le Courrier, Smith a partagé les sentiments des ballers blancs qu’il a interviewés sur la façon dont les Noirs pourraient s’en tirer dans les grands. Leo Durocher, un condamné à perpétuité de baseball, l’a bien dit quand il a dit à Smith : “J’ai vu beaucoup de garçons de couleur qui pourraient réussir dans les majors. Merde, j’en ai vu un million !”

Smith à lunettes a déclaré que le passe-temps national n’avait pas besoin de voir un million de “garçons de couleur”. Il fallait d’abord en voir un, le À droite un.

Dans des lettres et des conversations avec Rickey, le directeur général des Dodgers, Smith a proposé plusieurs noms à Rickey – depuis longtemps désireux d’examiner les talents noirs – à considérer.

Smith a facilité la cueillette. Il était convaincu qu’un joueur de baseball avec une inclination à la première personne – il a choisi Satchel Paige – entraverait les efforts d’intégration plutôt que d’assurer leur succès, il a donc recommandé aux Dodgers de signer Robinson, un vétéran de l’armée diplômé d’université.

“Quand j’ai dit ‘Jackie Robinson'”, a déclaré Smith dans un article de 1997 dans le ChicagoTribune“M. Rickey a haussé ses sourcils broussailleux et a dit : « Jackie Robinson ! Je savais qu’il était un joueur de football américain et un basketteur américain. Mais je ne savais pas qu’il était joueur de baseball.

“C’est un vrai joueur de baseball”, lui a dit Smith.

Robinson signe son contrat avec les Dodgers

Getty Images

Trois mois après que les Dodgers aient signé Robinson, Smith a écrit à Rickey : “Il est évidemment intéressant de noter que vous restez très désireux de poursuivre l’initiative historique que vous avez entreprise l’automne dernier. Je suis très heureux de croire que vous comptez sur mon journal et sur moi-même personnellement pour travailler ensemble à ce grand pas vers la démocratie pratique de la manière la plus aimable et la plus diplomatique possible.

Néanmoins, Smith comprenait la tâche qui l’attendait. Robinson ne trouverait pas facile de s’intégrer parfaitement dans un monde entièrement blanc. Il endurerait les affronts et les railleries. Il serait seul la plupart du temps.

Dans une lettre du 4 février 1947, qui fait partie du matériel que le Temple de la renommée a dans ses archives, Smith a écrit à Robinson : “Vous ne devriez pas vous inquiéter des plans qu’ils ont pour que vous ayez une chance.” Tout ce que vous avez à faire est de garder votre sang-froid, de jouer la balle que vous pouvez jouer et de ne vous soucier de rien d’autre. … Je ne vois pas comment tu peux manquer.

Smith s’est avéré prophétique.

En avril 1947, une date dans l’histoire américaine qui sent aussi fraîche aujourd’hui qu’il y a 75 ans, 26 623 fans ont afflué à Ebbets Field pour voir l’ouverture de la saison des Dodgers et Robinson.

Grands et petits journaux ont rapporté l’ouverture. Dans un match de baseball cahoteux, Robinson a échoué à trois coups au bâton.

Gayle Talbot de l’ Associated Press a écrit par la suite: “Chaque fois que Jackie Robinson sentait ses nerfs sauter, ou même réalisait qu’il était sur le point d’assister à un événement de baseball capital, il était remarquablement doué pour cacher ses sentiments.”

Talbot a fait écho à ce que les autres disaient à propos du jeu. Tout le monde savait que le match était plus important que les statistiques de 0-3 de Robinson sur le score de la boîte. Ils ont vu l’histoire se dérouler. Des hommes blancs comme Talbot écriraient à ce sujet.

Tout comme Smith, qui avait vu son travail dans les coulisses porter ses fruits devant les propriétaires d’équipes blanches, les directeurs généraux blancs, la presse blanche et, surtout, les fans blancs. Assis dans un hôtel à New York, Robinson a dit à Smith à quel point il était satisfait de la réaction des fans à son égard. Robinson a montré à Smith une pile de lettres manuscrites et de télégrammes qu’il avait reçus. Smith en a utilisé des extraits dans sa chronique du 26 avril 1947 The Sports Beat .

Une lettre signée “WHITE BOY” est venue de Portland, Oregon et disait : “Salut, Black Boy ! Heureux de lire que vous êtes arrivé. J’avais une bonne idée que tu avais ce qu’il fallait et que tu arriverais dans ta race – la race humaine, fiston. Je suis très excité de te voir dans la cour des grands.”

Dans une autre lettre, une femme nommée Maud Hawkins a dit à Robinson : “J’ai pleuré de joie quand je t’ai vu debout dans le club-house des Dodgers. Que Dieu vous bénisse.”

À la fin de la saison, les fans des Dodgers ont été bénis. Il en va de même pour les journalistes sportifs blancs, même si Smith estimait qu’ils étaient ambivalents à propos de Robinson et de l’intégration. Ils avaient vu le baseball se déségréger, un moment qui se préparait depuis plus de 50 ans.

Smith a défait le dernier des fils.

Wendell Smith

Avec l’aimable autorisation du Temple de la renommée du baseball

“Partout où nous sommes allés, Wendell Smith était là”, a déclaré Don Newcombe, un droitier de Brooklyn, un ancien Negro Leaguer qui a suivi Robinson vers les grands en mai 1949. “Il a joué un rôle déterminant dans tant de choses qui se sont produites.”

Wendell Smith était aussi un héros américain. Smith, l’architecte des coulisses de la percée de la barrière des couleurs de Robinson, a continué à écrire des commentaires jusqu’à sa mort le 26 novembre 1972. Il était le bon journaliste au bon moment, l’optimiste qui pouvait voir ce que personne d’autre ne pouvait peut-être voir : un changement dans les attitudes américaines. Smith était peut-être plus pragmatique qu’autre chose.

Alors que lui et Robinson traversaient la saison 1947, Smith a regardé et écrit sur la façon dont la foule anti-Robinson a cédé la place aux fans de baseball qui voulaient juste voir un grand joueur jouer.

Les deux ont vu leurs coéquipiers se préparer à la recrue. Après une course difficile à Pittsburgh, Robinson et les Dodgers se sont dirigés vers le Wrigley Field de Chicago. Smith était avec eux dans le train. Dans son dernier article de sa chronique du 31 mai, il a interviewé l’entraîneur de Brooklyn Clyde Sukeforth, qui a déclaré avoir senti une “nouvelle attitude” parmi les Dodgers envers Robinson.

“Les gars de l’équipe sont tous pour lui”, a déclaré Sukeforth à Smith. “Vous pouviez le voir dans la façon dont ils se sont comportés lorsqu’il a été touché. Oui, monsieur, M. Jackie Robinson se remet.

Smith a suivi la citation de Sukeforth avec cette ligne : “Je pense que lui aussi !”


Le juge B. Hill, ancien rédacteur principal de MLB.com, a pratiqué le journalisme sportif pendant plus de 25 ans avant de s’installer pour enseigner à l’Université de l’Ohio. Il a démissionné le 15 mai 2019 pour écrire et parcourir le monde. Il continue de faire les deux.

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