Comment la génération dorée de stars vétérans du Pays de Galles se prépare pour la Coupe du monde et qui risque de manquer

Alors qu’il reste près de 500 jours avant le début de la prochaine Coupe du monde de rugby, cela vaut peut-être la peine de se poser la question : comment les membres de la génération dorée du rugby gallois s’en sortent-ils dans leur quête pour disputer le tournoi de l’année prochaine en France ?

Le défi ne serait jamais facile. Alun Wyn Jones, par exemple, avait 34 ans lorsque la dernière fête mondiale s’est terminée. Un écrivain respecté a alors évalué ses chances de réussir le concours 2023 à 3/10 au maximum. En proie à des blessures, Leigh Halfpenny a été noté 2/10. Aucun enrobage de sucre n’a été impliqué.

Mais il y a un problème ici. En effet, Wayne Pivac se demandait quand mettre fin à sa dépendance à l’égard de ces stars vétérans qui ont si bien servi le Pays de Galles au fil des ans depuis qu’il a succédé à Warren Gatland en tant qu’entraîneur-chef. Beaucoup ont prédit qu’il devrait éventuellement faire une série de gros appels. Mais les blessures et l’usure pourraient encore nuire à l’entraîneur.

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Nous regardons comment certains serveurs de rugby gallois vraiment exceptionnels se débrouillent sur la route vers la France.

Alun Wyn Jones

Âge : 36 ans. Âge au début de la Coupe du monde 2023 : 37 ans et 11 mois.

Le titan qui a inspiré le Pays de Galles pendant plus d’une décennie et demie. Depuis aussi longtemps qu’une équipe galloise sans lui est comme Westminster sans Big Ben. Mais Jones a subi deux blessures à l’épaule au cours des 10 derniers mois, dont la seconde lui a fait manquer pratiquement toutes les séries d’automne et tous les matchs des Six Nations sauf un. Le Pays de Galles n’a eu d’autre choix que d’apprendre à vivre sans son talisman.

Qu’y a-t-il à dire? S’il est injuste de le juger après le triste match des Gallois contre l’Italie, son premier match en cinq mois, l’émergence de Will Rowlands cette saison a changé la donne.

Certains diront que le verrou des Ospreys ne devrait plus être considéré comme un premier choix pour le Pays de Galles au deuxième rang, car Adam Beard a également fait des progrès significatifs ces derniers mois et est devenu un acteur clé pour Pivac en tant que vice-capitaine de l’équipe. Ensuite, il y a des gens comme Dafydd Jenkins et Christ Tshiunza qui jaillissent en dessous. Il y a donc place pour un vrai débat.

Malgré cela, il ne semble toujours pas sage d’écarter Jones à ce stade. Personne ne peut continuer comme ça éternellement, mais ses proches insistent sur le fait qu’il est toujours en bonne forme physique. Paradoxalement, à son âge, il a besoin de jouer, de se mettre en forme et de rappeler qu’il peut encore faire ce qu’il a toujours fait. Victor Matfield a participé à une Coupe du monde à 38 ans et a joué en première ligne pour l’Afrique du Sud afin que cela puisse être fait.

Verdict : Rien de précis ici, mais Pivac aimerait voir Jones dans son équipe pour la France et le verrou à 150 sélections veut apparemment être inclus. Ne cultivez pas dessus, mais il semble toujours y avoir une chance raisonnable que Jones fasse un cinquième succès mondial, bien qu’il reste à voir s’il est un démarreur automatique. De plus, il doit éviter les blessures.

Rhys Webb

Âge : 33 ans et quatre mois. Âge au début de la prochaine Coupe du monde : 34 ans et neuf mois.

Il semble que Pivac ait déjà pris sa décision à ce sujet car Webb n’a pas commencé de test pour le Pays de Galles depuis l’automne 2020. Un podcast BBC Scrum V où il était perçu par Pivac comme ne voulant pas que le demi de mêlée de la troisième élection du Pays de Galles semble avoir profité de ses chances.

L’ironie est qu’il a joué aussi bien que n’importe quel numéro 9 gallois cette saison, avançant constamment et donnant l’exemple dans une équipe que les Ospreys ont eu du mal à tirer en attaque. Rare était le jeu où Webb a sous-performé. Dans Adversity, ce fut l’une des campagnes les plus marquantes de sa carrière.

Verdict: Pivac semble déterminé à emmener Tomos Williams, Kieran Hardy et Gareth Davies à la Coupe du monde. Webb a encore le temps de changer le récit, mais cela pourrait lui prendre une blessure ou deux pour le faire. Bref, ça va être dur pour lui.

Ken Owens

Âge : 35 ans et trois mois. Âge au début de la prochaine Coupe du monde : 36 ans et neuf mois.

Un autre guerrier gallois du rugby qui n’a pratiquement pas eu de chance lors de la saison 2021-22. L’annonce qu’il est peu probable qu’il rejoue cette saison – “il est loin de reprendre l’entraînement”, a déclaré l’entraîneur-chef de Scarlet Dwayne Peel cette semaine – a mis le shérif dans une situation misérable, qui a été suspendu depuis l’automne en raison d’une blessure au dos.

Comme Alun Wyn Jones, il n’est pas du genre à abandonner sans combattre. Mais s’il ne joue pas cette année, il est difficile de l’imaginer en tournée en Afrique du Sud avec le Pays de Galles cet été. Dewi Lake et Ryan Elias ont également bien fait pendant les Six Nations, tandis que Bradley Roberts est une autre option.

Verdict: Ne dites jamais jamais pour un joueur qui a longtemps été la pierre de touche émotionnelle de l’équipe du Pays de Galles, mais Owens fait face à des chances importantes de se rendre en France.

Taulupe Faletau

Âge : 31 ans et cinq mois. Âge au début de la prochaine Coupe du monde : 32 ans et neuf mois.

Personne n’est essentiel, mais le Pays de Galles aura du mal à trouver un remplaçant équivalent pour Faletau lorsqu’il se dirigera enfin vers le coucher du soleil. En attendant, le reste d’entre nous devrait en profiter pendant que nous le pouvons.

Non pas qu’il aille probablement n’importe où de si tôt.

Toujours en pleine forme, il continue de nous rappeler ce que Will Greenwood a dit un jour de lui : « Faletau est une rock star. Sans défaut dans les zones de contact fortement sollicitées. Des mains si douces quand il en a besoin, fait de grandes réalisations, rivalise bien. J’adore regarder ce gars jouer, il n’a jamais l’air d’avoir une fréquence cardiaque supérieure à 50.”

Il tentera d’en obtenir 33 lors de la prochaine Coupe du monde, mais il vient d’avoir un gros Tournoi des Six Nations et Pivac pense que Faletau aidera le No8 à mieux faire face à sa charge de travail la saison prochaine au Pays de Galles.

Verdict: Prénom sur la feuille de match.

Leigh Halfpenny

Âge : 33 ans et trois mois. Âge au début de la prochaine Coupe du monde : 34 ans et huit mois.

Il est peut-être le joueur de rugby le plus populaire du Pays de Galles de la dernière décennie et les gens admirent son humilité, son courage, son professionnalisme, ses compétences et sa passion pour enfiler le maillot rouge. Halfpenny est quelqu’un qui se soucie tellement que ça fait mal.

Les Scarlets ne l’attendent pas avant la saison prochaine après avoir subi une grave blessure au genou l’été dernier, puis la question est de savoir combien de temps il faudra avant que le petit grand homme ne se remette sur les rails.

Une lueur d’espoir pour lui sur le front du Pays de Galles est qu’en tant qu’arrière latéral, il n’y a pas beaucoup d’options spécialisées. Si Liam Williams ou Johnny McNicholl se blessent, la porte pourrait s’ouvrir, mais le premier objectif de Halfpenny sera de revenir sur le terrain. Il est bloqué à 96 sélections pour le Pays de Galles et peut compter sur beaucoup de soutien alors qu’il tente de se qualifier pour une centaine de tests. Mais l’approbation populaire ne compte pas pour autant.

Verdict: Ce sera un grand exploit pour lui de se rendre en France.

Dan Biggar |

Âge : 32 ans et cinq mois. Âge au début de la prochaine Coupe du monde : 33 et 10 mois.

Biggar avait eu des Six Nations largement impressionnantes avec de solides performances contre l’Écosse, l’Angleterre et la France alors qu’il n’était malheureusement pas nommé homme du match. Même en tant que capitaine, il a donné le bon exemple. En revanche, l’attaque du Pays de Galles a continué à creuser des lacunes avec un manque de créativité dans les positions de milieu de terrain. Mais Pivac sait tout ce que Biggar apporte à une équipe en général, avec les qualités électrisantes, la résilience, la gestion du jeu et l’expérience du Northampton Saint considérées comme inestimables par l’entraîneur-chef. En savoir plus sur Dan Biggar ici.

Verdict: Réservez sa place dans l’avion.

Justin Tipuric

Âge : 32 ans et huit mois. Âge à la prochaine Coupe du monde : 34 ans et un mois.

Il est un autre à avoir eu des problèmes de blessures graves alors que toute la saison de Tipuric a été anéantie à la suite de la tape dans le dos qu’il a reçue alors qu’il servait avec les Lions l’été dernier. Il y a eu des doutes dans certains cercles quant à son retour, mais rien d’officiel n’est venu des Ospreys à ce sujet.

Cela dépend donc beaucoup de la façon dont sa blessure guérit au cours de l’été.

Il y a aussi une concurrence considérable pour le maillot ouvert, mais un Tipuric en pleine forme, avec son intelligence de rugby, ses compétences, sa superbe défense et sa capacité à jouer du pistolet au ruban, serait toujours un joueur pour choisir le Pivac veut appeler.

Verdict: S’il se remet complètement de sa blessure, il a de bonnes chances d’apparaître dans l’équipe de Coupe du monde de Pivac.

Jonathan Davis

Âge : 34 ans et 0 mois. Âge à la prochaine Coupe du monde : 35 ans et cinq mois.

Il est un incontournable du Pays de Galles depuis 2009 et est toujours très respecté et capable de faire un travail. Il a impressionné par ses tacles et ses contre-attaques lorsqu’il a remplacé les Scarlets contre Cardiff le week-end dernier. C’est un leader qui ne fléchit pas sous la pression.

Tous les avantages jusqu’à présent, mais le Pays de Galles n’a pas été en mesure de trouver un partenariat solide au milieu de terrain tout au long des Six Nations et Davies n’a commencé que dans un match. Pivac apprécie toujours son expérience et son savoir-faire, mais avec le retour de George North, il pourrait y avoir une concurrence féroce au milieu de terrain, surtout si l’équipe choisit de n’inclure que trois centres spécialisés dans son équipe pour la France.

Verdict : Son absence de chance dans les Six Nations raconte une histoire. Les chances sont contre Davies et il est assez intelligent pour le savoir, mais s’il peut jouer à son meilleur, l’image pourrait changer.

Liam Williams

30 ans au moment de la rédaction, fêtant ses 31 ans le samedi 9 avril. Âge au début de la prochaine Coupe du monde : 32 ans et quatre mois.

Cet été, il fête ses 10 ans en tant que joueur test. Pivac est un admirateur de longue date qui a déclaré après avoir subi une défaite lors de son passage chez les Scarlets alors que Williams avait combattu l’opposition presque seul: “Si nous avions 15 Liam Williams, nous battrions n’importe qui.” L’entraîneur gallois apprécie l’esprit combatif et le Brio de la contre-attaque du joueur connu sous le nom de Sanjay. En plus de cela, le Pays de Galles n’a pas beaucoup d’alternatives en tant qu’arrière latéral.

Conclusion : Une certitude d’y être.

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